Een topscheidsrechter uit Hoogland: Dennis Higler

Voetbal Hans van Echtelt

Hij begon zijn sportieve loopbaan op bescheiden niveau: in de lagere jeugdteams (C1, B2 en A2) en het tweede elftal van voetbalclub Hoogland. Daarom besloot de jonge Dennis Johan Higler het al snel over een andere boeg te gooien, hij begon een cursus als scheidsrechter. ‘Soms voetbalde ik op zondagmorgen met medespelers die rechtstreeks uit de kroeg kwamen’, vertelde Higler in een van zijn eerste interviews.

Higler werd dus op jonge leeftijd al scheidsrechter en heeft daar nooit spijt van gehad. In de beginfase had hij nog geen rijbewijs en reed zijn vader die nog bij Actif in Hilversum gevoetbald had, hem naar de velden waar hij moest fluiten, zoals bij Eemboys in Baarn. Na dit prille begin ontwikkelde Dennis zich tot een veelbelovend talent, zodat snelle promoties niet konden uitblijven. Higler, geboren op 30 september 1985, stoomde door naar het betaald voetbal om op 3 september 2010 op 25-jarige leeftijd te debuteren bij de wedstrijd Telstar-FC Den Bosch, uitslag 3-0. Een jaar later floot hij de bekerfinale van de beloften.

De geboren Hooglandenaar debuteerde in de eredivisie als scheidsrechter op 3 december 2011 bij een wedstrijd tussen De Graafschap en Roda JC (1-2). Met ingang van het seizoen 2012/2013 werd hij senior-scheidsrechter. Anno 2021 behoort Higler tot de selecte groep vaderlands arbiters die zich internationaal mogen manifesteren. Als vierde man mocht hij al mee naar Barcelona, Juventus, Real Madrid en Napoli. En zijn internationale debuut liet ook niet lang op zich wachten: 6 juli 2017 mocht hij in Slowakije de kwalificatiewedstrijd leiden tussen MFK Ružomberok en FK Vojvodina. Uit die tijd dateert een vraaggesprek van de KNVB met de kersverse internationale arbiter. ‘Ik gaf mijn kaarten wat te makkelijk. Ik kreeg een hele hoop kritiek. Als ik naar mezelf kijk in die periode dan was ik niet ontspannen. Dennis, ben je boos, kreeg ik vaak te horen. De afgelopen jaren ben ik beduidend rustiger geworden en fluit niet altijd formeel volgens de regels. Daardoor communiceer ik nu beter met de spelers. Ook is het me gelukt om beter met de media om te gaan, ook als er eens een negatieve beoordeling van mijn prestaties ter sprake komt.’

Dat was bijvoorbeeld het geval na afloop van de bekerwedstrijd tussen Ajax en FC Utrecht toen Higler weigerde een strafschop aan de bezoekers te geven, nadat Mark van der Maarel ver in blessuretijd onderuit was gehaald door Daily Blind. De verdediger van FC Utrecht was furieus na afloop en spuugde zijn gal tegenover de media. Higler bleef de rust zelve onder de commotie en legde de verzamelde sportpers uit dat hij ‘een eerste overtreding van Van der Maarel ten opzichte van Blind had gesignaleerd en bestraft.’ Ook bleef Higler op 14 april 2019 kalm na afloop van FC Utrecht-Vitesse toen hij bij de stand 0-0 twee keer door de VAR (Edgar Bijl) werd teruggefloten, het zou beide keren buitenspel geweest zijn. Lachend hoorde Higler de snerende opmerking van de toenmalige FC-trainer aan die opmerkte: ‘Scheids, je moet geen 0-0 maar 1-1 op je wedstrijdformulier zetten, dat is volgens mij de echte uitslag.’

En zo heeft de veel reizende arbiter uit Hoogland (intussen gepromoveerd naar Europese groep twee) al mooie affiches op zijn naam staan. In Nederland zijn dat op 29 februari 2019 PSV-Feyenoord en op 23 juli van datzelfde jaar de strijd om de Johan Cruijff-schaal tussen Ajax en PSV. De man die door zijn vader naar zijn eerste potjes in Midden Nederland werd gereden, trekt nu heel Europa door. Destijds was de beginnende piepjonge scheidsechter aangewezen op twee niet altijd even onpartijdige clubgrensrechters, anno 2021 worden alle omstreden beslissingen nagekeken door de VAR. Met de komst van deze Video Assistant Referee is er steeds meer aandacht voor de scheidsrechter. Higler: ‘Dat vind ik mooi. We laten graag zien wat wij er allemaal voor doen, om te zorgen dat die wedstrijd goed gaat. Wat we doen aan voorbereiding, wat we doen aan training.’

Maar dat ook de VAR niet altijd ‘volgens het boekje’ gaat, bleek op zondag 2 februari 2020 toen bij FC VVV-FC Utrecht een strafschop abominabel werd gemist door Simon Gustafson. De VAR deed er meer dan drie minuten over om tot een besluit te komen: penalty overnemen. Enkele Venlose spelers zouden te vroeg ingelopen hebben. Spelers van beide ploegen hoorde Higler enkele krachttermen gebruiken omdat de VAR-uitspraak zo lang uitbleef. En dat kan dus ook gebeuren ondanks de eigentijdse arbitrage.