Europees voetbal stapje dichterbij voor FC Utrecht

Voetbal Robert Jan van der Horst

Zonder al te veel problemen heeft FC Utrecht zaterdagavond voor het tweede opeenvolgende jaar de halve finale van de playoffs om Europees voetbal gewonnen. In een zonnig en sfeervol stadion Galgenwaard won de ploeg van trainer Erik ten Hag met 2-1 van SC Heerenveen. In Friesland was FC Utrecht woensdagavond ook al de bovenliggende partij: 1-3.

In de eindstrijd dient de nummer vier van Eredivisie af te rekenen met AZ. De Alkmaarders plaatsten zich zaterdagavond eveneens, maar dan ten koste van FC Groningen. Woensdagavond werd in het noorden 1-4, in Alkmaar werd het 4-1.

Enerverend was het niet, vermakelijk wel in Galgenwaard. Nadat SC Heerenveen in de 8e minuut een open kans en een mogelijkheid tot een sensationele terugwedstrijd had verspeeld, poetsten Ramon Leeuwin (30e minuut) en Richairo Zivkovic (38e) alle twijfel weg voor het bereiken van de finale.

De Friese topschutter Ghoochannejhad zorgde na ruim een uur spelen vanaf de penaltystip (overtreding Willem Jansen) voor 2-1. Daarna schoten beide ploegen nog op de paal. De finale van de playoffs wordt eveneens over twee duels gespeeld: donderdag 25 mei, 20.45 uur, AZ – FC Utrecht; zondag 28 mei, 12.30 uur, FC Utrecht – AZ.

FC Utrecht heeft het zogenaamde thuisvoordeel – eerst uit dan in eigen huis – omdat het in de Eredivisie (4e) hoger eindigde dan AZ (5e). De winnaar van het tweeluik plaatst zich voor de tweede voorronde van de Europa League op 13 en 20 juli 2017. De loting daarvoor is op 19 juni.

Om deelname aan de meer lucratieve groepsfase te bereiken dienen ook nog een 3e – speeldata 27 juli en 3 augustus – en een 4e kwalificatieronde – 17 en 24 augustus – te worden afgewerkt.