Finale Final Four in Utrecht: ‘Hopelijk gaan mensen weer over het ijshockey praten’

IJshockey Robert Jan van der Horst

Het ijshockey in Utrecht en omstreken weer onder de aandacht brengen. Dat is één van de redenen om de finale van de Final Four – het landskampioenschap van Nederland – zondag 6 maart (aanvang 15.00 uur) naar De Vechtsebanen te halen. ‘De club IJCU Dragons is hard aan het bouwen; we horen eigenlijk alleen maar positieve geluiden. En bovendien, in Tonny Collard heeft het Utrechtse ijshockey een perfecte ambassadeur.’

Aan het woord is Danny Micola von Fürstenrecht, bestuurslid marketing en communicatie van IJshockey Nederland, zoals de bond tegenwoordig heet. ‘We willen de finale voor een aantal jaar naar Utrecht halen, dit is dus niet eenmalig. Wel wordt het een ‘kale’ versie. Maar dat heeft alles te maken met het coronavirus en het laat opstarten van de competitie. Twee weken geleden wisten we nog niet of deze wedstrijd wel gespeeld zou kunnen worden.’

Als het aan Micola von Fürstenrecht, die bij Heerenveen nog samenspeelde met Collard, ligt, moet de finale van de twee sterkste Nederlandse ijshockeyploegen aan de Mississippidreef  ‘een jaarlijkse dag van het ijshockey’ worden. Met diverse initiatieven en evenementen er omheen. ‘We willen het ijshockey dichterbij halen en de jeugd kennis laten maken met deze sport. Dat doen we samen met de gemeente Utrecht. Bijvoorbeeld met het inzetten van buurtcoaches. Het is de bedoeling de jeugd van de wijk Overvecht, waarin De Vechtsebanen is gelegen, aan het bewegen te krijgen.’

Finale Final Four
Aan de Final Four, in 2020 gewonnen door Heerenveen, maar niet gespeeld in 2021 vanwege het coronavirus, nemen de vier Nederlandse teams deel die, met vier Belgische clubs, uitkomen in de BeNe League. Dat is het hoogste ijshockeyniveau in beide landen. Op basis van de onderling behaalde resultaten zijn de halve finales tot stand gekomen: Den Haag – Geleen en Heerenveen – Zoetermeer. Beide duels worden vrijdagavond (aanvang 20.30 uur) gespeeld. De winnaars komen tegen elkaar uit op neutraal ijs. In Utrecht dus, om zondagmiddag om 15.00 uur op De Vechtsebanen. Kaarten zijn te koop via Ticketpoint. Niet-clubgebonden toeschouwers vinden een plaats in de zogenaamde neutrale vakken. Club-gebonden fans hebben eigen vakken toebedeeld gekregen. 
Lees hier meer over de halve finales op 4 maart. 
Illustratie: IJshockey Nederland

Utrecht

Vandaar dat Micola von Fürstenrecht eerder sprak over een ‘kale’ of ‘uitgeklede’ versie 2022 in vergelijking met wat het moet worden als er meer voorbereidingstijd is. De keus om juist in Utrecht de eindstrijd te laten spelen, is niet onlogisch. De centrale ligging, de goede bereikbaarheid en de fraaie accommodatie zijn, naast de ontwikkeling van IJCU en de aanwezigheid van Collard, drie andere pluspunten. Ook denkt hij met enige weemoed terug aan de kampioensjaren van IJCU in 1991 en 1992 toen het te sterk was voor respectievelijk Tilburg en Geleen. Met, ook toen al, Tonny Collard als uithangbord en met gekende namen als Frank Versteeg, Chad Kambeitz, Kip Noble, Antoine Geesink en kleurrijke sfeermaker John Koren. Micola von Fürstenrecht: ‘Daarna is het helaas minder geworden, met een kleine opleving rond 2005.’

Maar nu lijkt de weg omhoog gevonden door IJCU Dragons, dat onbedreigd lijstaanvoerder is in de eerste divisie. Het ledental bij de jeugd groeit, evenals de toeschouwersaantallen, en er is sinds een paar jaar mede dankzij de onvermoeibare voorzitter Marco van Doorn, en vele andere vrijwilligers, sprake van hernieuwd elan. En als IJshockey Nederland de club een zetje in de rug kan geven, zal het dat zeker niet laten, wil Micola von Fürstenrecht maar zeggen.

Finale

De finale van de Final Four komt een week na de publicitair goed verlopen bekerfinale. De NOS zond zondagmiddag 27 februari het duel tussen Den Haag en Heerenveen vrijwel rechtstreeks uit. Het leverde onverwacht hoge kijkcijfers op voor een kleine sport als ijshockey. Dat smaakt naar meer, moet de publiek omroep hebben gedacht. Vandaar dat de NOS heeft toegezegd de bekerfinale een aantal jaar achtereen rechtstreeks op de buis te brengen. Of dat in de toekomst met de finale van de Final Four ook het geval zal zijn, is de vraag.

‘Een opsteker’, dat is het eerste dat opkomt bij IJCU-voorzitter Marco van Doorn, gevraagd naar de mogelijke impact van de finale om het landskampioenschap op De Vechtsebanen voor het Utrechtse ijshockey. ‘Ik kan me niet herinneren dat er ooit zo’n belangrijke ijshockeywedstrijd op ‘ons’ ijs is gespeeld. Het is voor IJCU, als club, een mooie gelegenheid om ons te laten zien en de sport in de stad en regio te promoten. En dat we aan de gemeente, de bond en de toeschouwers kunnen laten zien dat we zo’n duel kunnen organiseren. Ook De Vechtsebanen werkt voor 200% mee, dat is geweldig. Misschien dat we voor elkaar krijgen dat de sportliefhebbers weer over het ijshockey gaan praten.’

Volgens Van Doorn levert IJCU Dragons met zo’n twintig vrijwilligers een substantiële bijdrage aan de organisatie van de finale. ‘Het draaiboek van de bond ligt voor 80% vast. Wij moeten voor de invulling van die andere twintig procent zorgen. Een hele opgave, maar we hebben er vertrouwen in. Het levert ons financieel niets op, maar een goede reclame voor het ijshockey en de club is onbetaalbaar.’

Geleen 2
De competitiewedstrijd IJCU Dragons – Geleen 2, die voor zaterdagavond in de hal van de De Vechtsebanen op het programma stond, gaat niet door. Dat staat overigens los van de finalewedstrijd van de Final Four die een dag later in Utrecht wordt gespeeld.