Wie was Herman Willemse?

Zwemmen Hans van Echtelt

Onlangs las ik in mijn ochtendblad een levensverhaal in de rubriek ‘Het Eeuwige Leven’ van de Utrechtse onderwijzer Herman Willemse. In mijn achterhoofd zat die naam nog opgeborgen maar ineens bleek dat het om een wereldberoemde sportman ging. Hij is destijds opgenomen in de Swimming Hall of Fame, werd gezoend door de beroemde filmster Jayne Mansfield (die ook ooit DOS-doelman Frans de Munck op het Sparta-veld vol op de mond kuste) en zwom ooit Het Kanaal over voor een bedrag van 2750 gulden. Reden genoeg om zijn Utrechtse periode nader te duiden.

Herman Willemse werd in 1934 geboren in Schagen maar hij verhuisde met zijn ouders en zijn zus na de oorlog naar Utrecht waar hij lid werd van vereniging De Vechtstreek en in de Domstad een baan kreeg als onderwijzer. De Vechtstreek was destijds een bekende sportclub naast UZSC en Zwemlust. Herman bleek een groot talent en verpulverde op jonge leeftijd tal van records op de vrije slag. Zijn uitdaging lag echter bij de (veel) langere afstanden en zo zwom hij in 1959 als tweede Nederlander ooit het Kanaal over.

Deze prestatie had Herman ook te danken aan zijn vader die hem dagelijks trainde op lange afstanden in het Amsterdam Rijnkanaal. Herman verdiende destijds als onderwijzer 2750 gulden per maand maar hij incasseerde liefst een cheque van bijna 2000 gulden toen hij de zwemmarathon van Atlantic City won. Voor dergelijke evenementen gaf de burgemeester van Utrecht zijn meest beroemde onderwijzer vrijaf, Herman stond immers bekend als de beste zwemmer ter wereld midden in de jaren vijftig. Herman Willemse overleed dit jaar in de leeftijd van 87 jaar. In Utrecht herinnert niets meer aan dit zwemidool.